Utropstecknet Jesper Karlsson

Sverige tog sig an Uzbekistan på söndagen i vad som var en sval historia men ändå med vissa positiva utropstecken, och Jesper Karlsson var en av dem.

AZ Alkmaar-spelaren har ända sedan sin flytt till Holland omgärdats av landslagssnack och det minskade inte efter att han gjorde omedelbar succé i Eredivisie. 10 poäng på de 11 första ligamatcherna gav ringar på vattnet men trots det blev han inte uttagen till någon av de två landslagstrupperna under hösten 2020. Den första riktiga uttagningen (Karlssons absolut första landslagsuttagning var under januariturnén 2020) fick i stället vänta till mars 2021 när de två första VM-kvalmatcherna och en träningsmatch mot Estland skulle avverkas. I tävlingsmatcherna blev det noll minuter men mot Estland fick Karlsson sin debut i det ”riktiga” A-landslaget. När EM-truppen sedermera presenterades någon månad senare saknades dock den då 22-årige Karlsson igen.

Men livet efter EM ser annorlunda ut för svensk landslagsfotboll och när rutinerade namn som Marcus Berg, Sebastian Larsson med flera valt att lägga landslagsskorna på hyllan så öppnas dörren för yngre förmågor. Karlsson är en av dem det pratats allra mest om som en potentiell startman fram över och med tanke på hans säsong i Holland och insatsen på Friends Arena igår så finns det anledning till optimism. Utöver assisten till Isaac Kiese-Thelins 2-0 mål så var vänsteryttern direkt ansvarig för sju av Sveriges 16 skott (egna avslut och skottassist) vilket var flest i laget – dessutom hade han flest lyckade dribblingar med tre stycken.

Man pratar ofta om X-faktor i fotboll vilket enklast kan beskrivas som förmågan att skapa farligheter från ingenting, och även om den beskrivningen lätt blir klyschig och överanvänd så passar den väl in på Jesper Karlsson. Lekfullheten med boll, skickligheten en-mot-en och en förmåga att lirka upp försvar gör honom till en av de allra mest sevärda svenska spelarna vi har och allt detta gör han med effektivitet.

Största delen av hans utveckling sker förstås i klubblaget och den briljans vi så smått börjat få se i landslaget är bara en förlängning av den starka debutsäsong han hade i AZ Alkmaar.

Utropstecknet Jesper Karlsson

Säsongen 20/21 bjöd Karlsson på 20 poäng (11 mål och nio assist) vilket var fjärde bäst i ligan. Namnen som slog honom var inte heller vilka som helst utan Donyell Malen (nu i Borussia Dortmund), Dusan Tadic och Steven Berghuis (nu i Ajax), tre av de absolut bästa spelarna i Eredivisie under fjolåret. Utöver detta toppade han flera underliggande statistiska kategorier i AZ per 90:e minut som flest dribblingar, flest passningar in till straffområdet, flest skott och flest inlägg. Att påstå att 23-åringen från Sverige var AZ:s huvudrollsinnehavare många gånger är inte att överdriva, och det i ett AZ som kom trea i ligan.

Utropstecknet Jesper Karlsson

Karlssons spider från fjolårssäsongen visar ännu mer detaljerat vilket offensivt hot han är och inte minst genom sin förmåga att komma till avslut och göra sin gubbe. Han skjuter i paritet med de skottgladaste yttrarna/offensiva mittfältarna i Europas toppligor och är involverad i offensivt straffområde lika ofta, dessutom är han bättre en-mot-en än de allra flesta.

Hans kreativa siffror är lite tvetydiga då han slår passningar in till straffområdet med hög frekvens men de förväntade assistsiffrorna per 90:e minut är relativt låga, eller i alla fall genomsnittliga. Förklaringen ligger förmodligen i hans höga inläggsvolym där han ledde den statistiken i AZ Alkmaar under 20/21 och var sjua i hela ligan. Mängden passningar in till farliga ytor blir då hög men det genomsnittliga värdet på chanserna han skapar åt sina medspelare (alltså xA-siffran) är desto lägre.

Jesper Karlssons framfart är på riktigt och förmodligen bättre än vad många förstått. Han var genomgående en av AZ Alkmaars bästa spelare under debutsäsongen och bland de bättre på sin position i ligan. Det finns fortfarande mycket att slipa till men en 23-åring som är fixstjärna i ett topplag i en av Europas sju bästa ligor och som spelar regelbundet i Europa är inget att vifta bort.

Om snacket kring Jesper Karlsson tidigare varit huruvida han ska ingå i en landslagstrupp eller inte så borde det svaret vara glasklart nu, han ska vara given. Frågan vi i stället kommer ställa oss under det kommande landslagsåret är om han snart är redo för en startplats, och den kryper allt närmare.