Motpolerna Mohamed Salah och Manchester United och varför Foden är lösningen på Manchester Citys nummer nio problematik

Det är svårt att gå igenom helgens Premier League händelser utan att börja i Manchester och den totala utskåpning Liverpool stod för när de besegrade Manchester United med 5-0. Redan i halvtid ledde Jürgen Klopps mannar med 4-0 och därifrån var det en ren defilering in i mål.

Om Ole-Gunnar Solskjaer var pressad tidigare så är det ingenting mot det som väntar nu. En 5-0 förlust mot klubbens största rival på hemmaplan är historiskt uselt och frågan är om det finns någon återvändo för norrmannen från detta hopplösa läge. Sexa i ligan med åtta poäng upp till förstaplatsen (visserligen med en match mindre spelad) samtidigt som prestationerna och de underliggande siffrorna är allt annat än imponerande.

Motpolerna Mohamed Salah och Manchester United och varför Foden är lösningen på Manchester Citys nummer nio problematik
Motpolerna Mohamed Salah och Manchester United och varför Foden är lösningen på Manchester Citys nummer nio problematik

De förväntade målsiffrorna i graferna ovanför är utan söndagens 5-0 resultat inkluderad och ändå presterar United på en nivå som inte kan beskrivas på annat sätt än medioker. Sexa i xG per 90 statistiken och 10:a i xG emot. Väldigt lite har fungerat för Manchester United inledningsvis så att Liverpool skulle komma och demonstrera sin överlägsenhet var ingen överraskning, även om 5-0 var en sensation på alla sätt och vis.

Någonting måste hända i United-lägret och det är upp till Ole-Gunnar Solskjaer att lista ut vad, men är han kapabel till det?

Ett rungande ”nej” ligger närmre och närmre till hands.

*****

Om Manchester United personifierar kaoset och de desorienterade så är Liverpool och Mohamed Salah raka motsatsen. De röda från Merseyside har kanske varit Europas bästa lag under den första delen av säsongen och de har mycket att tacka Mohamed Salah för det. Egyptiern har nu gjort 15 mål och fem assist på 11.6 90s vilket ger 1.71 poäng per 90:e minut. Ett snitt som betyder att han nu varit effektivare än Karim Benzema, den tidigare ettan på listan över poängsnitt, som står på 1.61 poäng per 90:e minut.

Att kalla Salah världens just nu bästa fotbollsspelare är svårt att argumentera emot, han har varit fenomenal hela säsongen och att kröna en säsongsinledning som hans med att bli den första motståndarspelaren i Premier League någonsin att göra hattrick på Old Trafford går knappt att toppa.

Motpolerna Mohamed Salah och Manchester United och varför Foden är lösningen på Manchester Citys nummer nio problematik

Föga förvånande så är han bland de absolut bästa den här säsongen vad gäller att komma till målchanser vilket i kombination med hans effektivitet gett honom en målskörd som man får titta två gånger på för att ta in.

*****

Manchester Citys jakt på en central anfallare var en av sommarens stora följetonger och när de inte värvade in någon var det många som höjde på ögonbrynen. Med Sergio Aguero borta och Gabriel Jesus som aldrig exploderar så menade kritikerna på att det behövdes nytt blod längst fram. Nytt blod blev det dock inte men trots det står vi efter nio omgångar och ser ett City som har tredje bäst ’non-penalty xG’ av samtliga lag i topp fem ligorna och en förbättring från 1.75 xG per 90:e minut under 20/21 till 2.31 21/22. Chansskapandet är således inget problem för Pep och hans lag.

Än så länge har detta frekventa skapande av bra chanser inte lett till samma frekvens av faktiska mål, där ligger de ”bara” på 2.11 mål per 90:e minut vilket är 20 punkter under de förväntade siffrorna och ”bara” åtta bland lagen i topp fem ligorna. Kanske ett argument för att en 9:a ändå saknas men såhär tidigt in på säsongen är det inte ovanligt att mål kontra xG skiljer en del så över tid är det högst troligt Manchester City jämnar ut de siffrorna.

Den som har sett bäst lämpad ut att fylla tomrummet på nummer nio positionen är Phil Foden. Engelsmannen gjorde i helgen två mål och en assist när Brighton besegrades med 4-1 och han gjorde det från en utgångsposition som var centralt i forwardstrean, precis som i fyra av hans fem starter den här säsongen.

Motpolerna Mohamed Salah och Manchester United och varför Foden är lösningen på Manchester Citys nummer nio problematik
Källa: Sofascore

”Heat mapen” ovan är från helgens match och även om Foden rör sig över stora ytor så är många av hans bolltouch i ytor där man kan förvänta sig att en central anfallare befinner sig. Kombinationen av att han kan droppa ner mellan linjerna och bidra till chansskapandet samtidigt som han har explosiviteten och förmågan att vara ett djupledshot gör honom till ett bra alternativ i den rollen.

Produktionen har även den varit stark och förutom att Foden gjort fyra mål och fyra assist i alla tävlingar så har han underliggande siffror som är bland de bästa i ligan. Hans xG per 90:e minut (jämfört med spelare som spelat minst 360 minuter) är tredje bäst och xG+xA per 90 är även den tredje bäst.

Att 21-åringen fått rollen som Citys primära skottkälla är uppenbart när man tittar på hur laget skapar sina chanser och vem som vanligtvis avslutar anfallen. Foden har trots sina begränsade minuter samlat ihop till högst xG av samtliga medan han tagit fjärde flest avslut men flest per 90:e minut.

Om Manchester City fortsätter skapa chanser i paritet med både Bayern München och Liverpool återstår att se men den tidiga trenden är positiv och Phil Foden är vital för att de ska fortsätta i samma spår.